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Extincion

Salamandra gigante, el anfibio de mayor tamaño del planeta

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La salamandra gigante china, con nombre técnico Andrias davidianus, es una especie que se encuentra desde hace años en peligro de extinción y que pertenece a la familia de las Cryptobranchidae. Está considerada como una especie amenazada porque su carne se utiliza para el consumo humano y para la medicina tradicional. A sabiendas de la disminución de individuos de esta especie son muchos los esfuerzos que se están llevando a cabo para su protección y supervivencia.

Esta especie pertenece al grupo de anfibios en peligro de extinción. Sin embargo, hay otros anfibios que están pasando por esta misma situación en riesgo de desaparecer. Es el caso de tres tipos de ranas. La rana arcoiris, de la que puedes saber más, la rana arlequín, de la que puedes tener más información, y la darwin, de la que puedes leer este artículo.

¿Cómo es la salamandra gigante china?

Este anfibio originario del continente asiático es muy poco habitual y es considerado el más grande del mundo por tener una longitud de 1,8 metros de largo, incluida su cola. Los ejemplares adultos pueden llegar a pesar hasta  45 kilos y suelen confundirse con pequeños caimanes. ¿Qué otras características presentan?

  • Tienen una cabeza muy grande, ancha y plana con algunas protuberancias.
  • Sus ojos se sitúan en la parte superior de la cabeza, muy separados uno del otro, y son muy pequeños, lo que hace que tengan poca visión.
  • Su piel es arrugada, áspera, porosa y sin escamas.
  • No tiene branquias, pero respira a través de su piel en intervalos de 5 a 30 minutos.
  • Sus extremidades son pequeñas y cortas. Las utilizan para mantener el equilibrio al nadar y al desplazarse para cazar.
  • Su coloración abarca distintas tonalidades.
  • Tienen un hocico grande que alberga una mandíbula que utilizan para cazar a sus presas.

Es uno de los animales más peculiares que existen por su longevidad, ya que suelen vivir 50 años, incluso algunos estudios han afirmado que se han encontrado ejemplares que superan hasta 200 años de edad.

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¿Cómo vive la salamandra gigante china?

Este animal vive en aguas montañosas buscando las corrientes frías de ríos, lagos y arroyos caudalosos. Así mismo, se cobijan en las aguas que hay dentro de las cuevas más profundas y oscuras de China. Los ríos Amarillo, Perla, Yangtsé  y los ríos de la reserva natural, como la establecida en el Monte Wuyi, son los lugares donde se puede ver con mayor facilidad a la salamandra gigante. Todos estos sitios suelen ser fríos, oscuros y fangosos, ya que es una especie nocturna y a la que le gusta nadar en las profundidades acuáticas. La salamandra gigante de china caza a sus presas durante la noche bajo el agua, y se alimenta de:

  • Insectos.
  • Gusanos.
  • Peces.
  • Cangrejos.
  • Caracoles.
  • Otros anfibios.

Al poseer una escasa visión suele localizar a sus presas a través del tacto y del olfato. La época de apareamiento suele ser en los meses de agosto y septiembre. Cada hembra puede llegar a producir entre 400 y 500 huevos que luego son anidados por los machos del grupo para protegerlos de amenazas externas y de otros depredadores.

¿Cuál es su nivel de peligro de extinción?

La salamandra gigante china es una especie a la que se considera un fósil viviente debido a que no ha cambiado su aspecto desde hace millones de años. Sin embargo, esto es contraproducente para su conservación, puesto que hace que muchos quieran adquirir uno de estos ejemplares debido al valor que tiene en el mercado. Por este motivo la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) catalogó esta especie hace unos años como en peligro de extinción, dado que la población de salamandras gigantes chinas ha disminuido notablemente desde hace unas cinco décadas aproximadamente.

Más en concreto, la reducción de ejemplares de esta especie comenzó a notarse a partir de los años 50 y, desde aquel momento, hasta la actualidad, ha disminuido en más de un 80%, cifras que son muy alarmantes y que preocupan a las autoridades chinas. Hoy en día el número de individuos apenas llega a los 1.000. Esta especie con el apelativo de gigante es prácticamente la única de estas características que se encuentra en esta situación, a pesar de haber otras especies similares en otras regiones como por ejemplo Estados Unidos, donde los animales corren mejor suerte. A pesar de la protección que tiene la salamandra gigante china y de haberse incluido en el Apéndice I de CITES, actualmente son muy pocos los ejemplares que viven de manera silvestre.

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¿Cuáles son las amenazas de la salamandra gigante china?

La salamandra gigante china es una de las especies en peligro de extinción que se enfrenta a numerosas amenazas, siendo tres de ellas las principales pérdida de hábitat, contaminación y caza furtiva.

Pérdida de hábitat

El factor humano es clave en la desaparición de esta especie, ya que está modificando y destruyendo su hábitat. ¿Cómo está repercutiendo en el entorno natural de la salamandra gigante china?

  • Alterando los cursos de los ríos afluentes.
  • Talando árboles.
  • Obstruyendo los niveles de agua.

Contaminación

Estos anfibios siempre viven en corrientes de agua limpias que no estén contaminadas. Hoy día la contaminación de ríos, lagos y arroyos por la utilización de pesticidas, herbicidas y fertilizantes va en aumento, razón por la cual están muriendo muchas salamandras. La calidad del agua donde habitan es fundamental para que puedan alimentarse, reproducirse y por tanto sobrevivir.

Caza furtiva

El ser humano captura, de forma masiva esta especie principalmente por dos motivos:

  • Su carne es considerada un manjar en la gastronomía china, por lo que se caza para su consumo.
  • En la cultura asiática se cree que la piel de este anfibio tiene propiedades curativas y medicinales, usándose como remedio a enfermedades.

¿Cómo se asegura la supervivencia de la salamandra gigante china?

En China comenzaron a ponerse en marcha iniciativas para la conservación de la especie a partir del año 1956. Aunque en esta época se asentaron las bases de numerosas medidas, no fue hasta tiempo después (década de los 70), cuando se utilizaron. La evolución de los esfuerzos se ha realizado de la siguiente manera:

  • Finales de los 70: se creó una red de programas de reservar naturales en esta región asiática. Estas reservas tenían como objetivo conservar los ecosistemas y proteger las especies extrañas.
  • Década de los 80: se establecieron 14 reservas naturales principales dedicadas a la conservación de la salamandra gigante china. Algunas de las más populares son la de Taibai Giant Salamander, Lushi Giant Salamander o Qingyaoshan.
  • Año 1988: se cataloga esta especie en peligro de extinción debido a la disminución de ejemplares a partir de esta época, todo ello bajo la normativa establecida en la Ley de Conservación de Vida Silvestre.
  • Actualidad: se ha creado la mayor base de cría de esta especie en el condado de Jing’an, sitiado en la parte oriental de Jiangxi.

La salamandra gigante china se encuentra bajo la protección estatal del país, además de incluirse dentro de la lista elaborada en la Convención sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas.

Vídeo sobre una salamandra gigante china: Fuentes y referencias:

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