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Rana arlequín, el animal que avisa del peligro del cambio climático

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Los anfibios son especies fascinantes, puesto que son de los pocos animales que han sabido adaptarse tanto a la vida acuática como a la terrestre. Dentro de este contexto, la rana arlequín es una de las especies más raras que existen y que se encuentra actualmente en peligro de extinción. También conocida como rana cocoi, forma parte de la familia Bufonidae y su gran particularidad es el llamativo colorido que presenta. Debido a la pérdida de su hábitat natural, cada vez quedan menos ejemplares en el mundo.

Sin embargo, estas ranas no son las únicas que se encuentran en extinción. También es el caso de la rana arcoiris, de la que puedes tener más información, o la rana darwin. También existen otras especies de anfibios que están en peligro como es el ejemplo de la salamandra gigante china, de la que puedes saber todo en este artículo.

¿Cómo es la rana arlequín?

La rana arlequín es una especie de un tamaño pequeño, siendo lo habitual encontrar ejemplares entre 35 y 42 milímetros de longitud. Presenta una amplia variedad de colores en su cuerpo, predominando los tonos rojos, blancos o azules. También es común ver individuos con manchas amarillas o anaranjadas siendo la base de color negro brillante, azul o marrón.

La piel de este tipo de ranas es lisa y posee unas glándulas que producen veneno, por eso también se conoce a esta especie como rana venenosa. Esta sustancia tiene el nombre de tetrodotoxina y sirve para ahuyentar a sus depredadores.

Son animales especialmente diurnos, por lo que su principal actividad la realizan cuando el sol está más alto. A pesar de ser anfibios, no son buenas nadadoras, ya que realizan movimientos lentos y son bastante sedentarias, asentándose principalmente en zonas donde la humedad es mayor. La esperanza media de vida de las ranas arlequines no suele superar los 10 años.

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¿Cómo vive la rana arlequín?

Esta especie de anfibio se encuentra frecuentemente en ciertas zonas de Sudamérica, siendo las principales la parte oeste de Panamá, áreas de baja montaña en Costa Rica y en bosques tropicales húmedos del Pacífico, en la parte occidente de Colombia y Ecuador. Generalmente habitan cerca de los ríos. Su alimentación es variada, incluyendo en su dieta diversas especies, siendo las más habituales los insectos. ¿Qué suele comer la rana arlequín?

  • Ácaros:
  • Hormigas:
  • Pequeños antrópodos:

El proceso de reproducción de esta especie es muy peculiar y se considera especializado. ¿Cómo es este proceso?

  • Comienza con el cortejo de entre 2 o 3 horas de duración.
  • Deposita los huevos en las bases de hojas de plantas, normalmente las bromelias.
  • Las hembras se encargan de cuidar los huevos.
  • Deposita también huevos no fertilizados para que los renacuajos puedan consumirlos.

El veneno que crea la rana arlequín es una sustancia viscosa que, en algunos casos, puede causar una parálisis en la respiración.

¿Cuál es su nivel de peligro de extinción?

La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (IUCN) decretó hace tiempo que la rana arlequín se encuentra en peligro crítico de extinción. Esto se debe a que en las últimas tres generaciones el número de ejemplares ha disminuido en torno a un 80%, dejando unas cifras muy pobres de población. En la década de los 80 en Costa Rica existían alrededor de 100 poblaciones y en la actualidad algunos expertos han considerado a la rana arlequín extinta en esta región, si bien es cierto que se han encontrado algunos ejemplares en pequeñas áreas.

El descenso de la población de ranas arlequines comenzó en el año 1988 en Monteverde, y en Panamá hay regiones en  las que el declive ha sido mucho mayor. En 1996 la reducción del número de ejemplares se notó de forma considerable en Fortuna, descubriéndose en 1998 algunos ejemplares sueltos, pero en la actualidad sigue estando en un peligro de extinción bastante grave.

Estudios recientes realizados en 2010 revelaron que más del 30% de las especies de anfibios que hay en el mundo están en peligro, siendo una de las más amenazadas la rana arlequín. A pesar de los trabajos que se están haciendo para su conservación, a día de hoy son pocos los ejemplares que pueden verse en estas zonas. También puedes saber qué otros anfibios hay en extinción en esta página.

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¿Cuáles son las amenazas de la rana arlequín?

Las principales amenazas a las que se enfrenta la rana arlequín se dan en Costa Rica, donde la población ha disminuido notablemente. Entre las causas más importantes destacan:

  • Cambio climático.
  • Comercio ilegal.
  • Enfermedades.
  • Especies introducidas.
  • Pérdida de hábitat.
  • Proyectos de investigación.

Cambio climático

En la zona de Costa Rica se suelen producir fenómenos meteorológicos importantes, con fuertes tormentas o lluvias, así como un calor sofocante repentino. Todos estos factores han afectado a la rana arlequín, que ha notado como su hábitat se ha visto modificado por causas naturales. Sin ir más lejos, en 1987 desaparecieron muchos ejemplares en Monteverde por la aparición del fenómeno El Niño.

Comercio ilegal

Por su llamativo colorido y por ser animales pequeños y fáciles de transportar, las ranas arlequines son muy golosas para el comercio de mascotas. Aunque su mantenimiento es complicado debido a que necesita unos cuidados especiales y vivir en un hábitat específico, muchos son los que cazan a esta especie de manera furtiva para vender los ejemplares en el mercado ilegal a un alto coste.

Enfermedades

Las ranas arlequines son la diana perfecta para un hongo patógeno que tiene por nombre Batrachochytrium dendrobatidis. Esta bacteria se reproduce fácilmente en el agua a través de esporas y lo que hace es incrustarse en la piel de las ranas. Las consecuencias son terribles para estos anfibios, puesto que provoca grandes infecciones, problemas respiratorios o incluso la muerte.

Especies introducidas

A lo largo de los años en las áreas costarricenses se han añadido especies que no son autóctonas para enriquecer el ecosistema. Sin embargo, las ranas arlequines han sufrido en gran medida la introducción de estas nuevas especies, puesto que muchas de ellas han sido sus depredadores o han acabado con gran parte de su alimentación.

Pérdida de hábitat

Hay dos factores principales causado la reducción del hábitat de las ranas arlequines:

  • Contaminación: debido a que el ser humano echa vertidos, hace uso de productos químicos como pesticidas, ha edificado o construido carreteras por donde pasan numerosos vehículos, entre otras cosas.
  • Deforestación: la tala de árboles y la destrucción de vegetación para obtener una tierra firme donde cultivar o edificar son otros motivos de la pérdida de hábitat de esta especie.

Proyectos de investigación

Las ranas arlequines a menudo son capturadas para analizar la sustancia venenosa que segregan en su piel, cuya particularidad es bloquear la transmisión neuromuscular. Se investiga con ella para poder elaborar medicamentos y fármacos y tratar enfermedades como el Alzheimer o el síndrome de Down.

¿Cómo se asegura la supervivencia de la rana arlequín?

Las iniciativas que se han llevado a cabo para proteger la rana arlequín son múltiples, destacando las siguientes:

  • Es una especie protegida y regulada por la Ley de Conservación de la Vida Silvestre.
  • Se incluye dentro del marco de protección de la Ley Orgánica del Ambiente.
  • Se encuentra dentro del Apéndice I de la Convención sobre Tráfico Internacional de Especies Amenazadas, conocida como CITES.
  • En la lista federal de Estados Unidos, es una especie catalogada como en peligro.
  • En Panamá esta especie cuenta con tres áreas protegidas, al igual que existen varias zonas similares en Costa Rica.

Debido a la aparición de nuevos ejemplares en pequeñas poblaciones en otras áreas cercanas, en la actualidad se están reuniendo recursos para poder analizar los individuos a largo plazo y así desarrollar un programa exhaustivo de recuperación de la rana arlequín.

Vídeo sobre la rana arlequín:

Fuentes y referencias: 

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