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Extincion

Leopardo de las nieves, el gran cazador del Himalaya

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Conocido como el gran cazador, una especie de mamífero que aterroriza, que destila elegancia en su caminar y que al mismo tiempo sorprende a quien lo ve en persona. La supervivencia del leopardo de las nieves peligra y cada día hay menos especies en el mundo entero, con la previsión de que la situación sea incluso peor en el futuro. Aunque siempre se la ha considerado como una especie monotípica, no fue hasta 2017 cuando se establecieron varias subespecies (en cuanto a morfología) del leopardo de las nieves, todas ellas del género Panthera. La primera vez que se describió a este animal fue en 1777 gracias al naturalista alemán Johann Christian Daniel von Schreber.

¿Cómo es el leopardo de las nieves?

El leopardo de las nieves es un felino, lo que podríamos denominar como un gato de enorme tamaño, natural de las cordilleras de las partes sur y central de Asia. Se trata de un animal muy adaptable al frío y al clima de montaña y su característica más significativa es su color blanquecino (o grisáceo claro), combinado con pequeñas manchas negras tanto en el cuello como en la cabeza, así como de mayor tamaño en la cola o en su parte posterior. ¿Qué otras características tiene?

  • Presenta una piel gruesa, teniendo un pelaje que puede llegar a superar los 10 centímetros.
  • Tienes piernas cortas y es un animal robusto.
  • La altura de los hombros roza los 55 centímetros, mientras que de la cabeza al cuerpo oscila entre los 75 y los 150.
  • Su cola es alargada, pudiendo llegar hasta los más de 100 centímetros.
  • El color de ojos es verde o gris.
  • Posee un hocico bastante corto y unas grandes cavidades nasales.
  • En cuanto al peso, difiere según sea hembra o macho, siendo la media habitual entre 22 y 55 kilos, aunque los machos muy grandes pueden llegar a los 75.
  • Sus orejas son muy pequeñas.

Hay que destacar de la morfología del leopardo de las nieves la ausencia de rugidos debido a que no posee laringe, por lo que los principales sonidos que emite suelen ser gemidos, maullidos o silbidos.

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¿Cómo vive el leopardo de las nieves?

Por norma general, el leopardo de las nieves habita en zonas de montaña, siendo algunas de las regiones más habituales el sur de Siberia, el este de Afganistán o el norte de Pakistán, entre otras. Es común ver esta especie en las zonas más altas del Himalaya, en Mongolia y en el Tíbet. En definitiva, se asienta en zonas alpinas y subalpinas, que presentan altitudes de entre 3.000 y 4.500 metros. El hábitat del leopardo de las nieves suele cambiar según la época del año en la que se encuentre:

  • Verano: habitan en los prados de montaña y regiones rocosas por encima de la línea de los árboles, en altitudes mínimas de casi 3.000 metros y máximas que pueden llegar a 6.000 en ciertas zonas.
  • Invierno: viven en bosques de menor altitud de entre 1.200 y 2.000 metros aproximadamente.

Es un animal solitario excepto cuando las hembras tienen que cuidar de sus crías. Para marcar su territorio usan marcas de olor, depositando la orina o excrementos. Su mayor actividad la llevan a cabo al amanecer y al atardecer, y suelen ser animales que se camuflan muy bien, sobre todo para cazar, puesto que es una especie carnívora. A veces también puede ser carroñera. El caballo, camello o las ovejas azules del Himalaya son sus presas favoritas de gran tamaño, mientras que otras menores son las marmotas o las pikas.

¿Cuál es su nivel de peligro de extinción?

El riesgo de extinción que tienen los leopardos de las nieves ha sido catalogado como alto, principalmente porque en los últimos años la población ha disminuido notablemente. En concreto, a día de hoy los expertos estiman que en el mundo los ejemplares de leopardo de las nieves que existen no superan los 10.000 individuos, de entre los cuales la población en libertad puede rondar los 4.000 aproximadamente. Este felino no es el único que está en riesgo de desaparecer, el lince ibérico se encuentra en la misma situación. Si te interesa, puedes leer este artículo sobre la posible extinción del lince ibérico.

Los últimos estudios realizados en 2016 dieron como resultado que la población mundial de esta especie podía rondar entre los 4.600 y 8.700 ejemplares, entendiendo como tales a leopardos de las nieves que ya sean adultos.

La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) ha incluido esta especie dentro de su lista roja de extinción, puesto que en las últimas dos décadas la población total de leopardos de las nieves ha disminuido alrededor de un 20%. Según los estudios realizados, esta tendencia seguirá de aquí a los próximos 20 o 25 años en los que se cree que la población volverá a disminuir alrededor del 10%. Mongolia es una de las regiones que cuenta con un mayor número de ejemplares, entre los 500 y los 1.000, mientras que otras zonas como Uzbekistán la población no supera los 50 individuos.

Este leopardo pertenece al grupo de los animales mamíferos en extinción, por tanto puedes saber qué otros mamíferos están en esta lista en esta web. Algunos ejemplos de ello son el armadillo, el oso pardo o el mono araña. Continúa leyendo sobre el armadillo aquí, sobre el oso pardo en esta página o sobre el mono araña puedes leer más.

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¿Cuáles son las amenazas del leopardo de las nieves?

Son muchas las amenazas a las que se enfrenta diariamente este majestuoso animal aunque hay cuatro principales:

  • Caza furtiva.
  • Comercio ilegal.
  • Pérdida del hábitat.
  • Cambio climático.

La caza furtiva

Esta es la amenaza más importante del leopardo de las nieves. En las regiones de hábitat de los leopardos de las nieves cada vez disminuyen más otro tipo de presas con las que estos compiten contra los propios humanos. En respuesta a esta falta de presas los cazadores deciden atacar a los leopardos.

El comercio ilegal

Habitualmente el leopardo de las nieves es capturado debido al valor que tienen ciertas partes de su cuerpo, destacando la piel y los huesos. La mayoría de ellas se suelen utilizar como un componente básico en la medicina tradicional de muchas regiones asiáticas. Por su lado, la piel también es motivo de compra-venta para la posterior fabricación de artículos de lujo.

La pérdida de hábitat

El leopardo de las nieves está perdiendo de forma progresiva su hábitat natural. Esto se debe a dos motivos principales: por un lado la construcción de edificios y otras infraestructuras, y por otro el aumento de ganado en ciertas zonas donde habita esta especie. En cuanto al aumento de ganado hay que decir que crea un constante conflicto con las comunidades debido a los continuos ataques de estos felinos. Para ellos son una presa fácil que les ayuda a mantener un buen nivel de alimentación, pero los ganadores no suelen reaccionar de una manera precisamente amigable.

El cambio climático

La cuarta amenaza es el cambio climático. Hay que tener en cuenta en este aspecto que las zonas rocosas y montañosas, principales terrenos donde habita el leopardo de las nieves, son mucho más vulnerables a los cambios climáticos que se están produciendo en la actualidad.

¿Cómo se intenta asegurar la supervivencia del leopardo de las nieves?

Debido a las amenazas que sufre el leopardo de las nieves y su peligro de extinción, muchas organizaciones están trabajando para asegurar la supervivencia de esta especie. Generalmente sin ánimo de lucro estos organismos trabajan al unísono para proteger al leopardo de las nieves creando programas educativos para entender sus necesidades, para proteger las regiones donde habita o incluso planificaciones para que leopardos de las nieves y los seres humanos puedan convivir en una misma zona sin que haya conflictos. Algunas de las iniciativas son:

  • Foro Global Snow Leopard: un encuentro en 2013 de líderes de 12 países con el fin de garantizar el futuro de esta especie.
  • Programa global de protección de Snow leopard y ecosistemas: iniciativa de la que forman parte gobiernos, sociedad civil, agencias y el sector privado, para garantizar la supervivencia de la especie a largo plazo.
  • Declaración de Bishkek: documento que firmaron los participantes del Foro Global Snow Leopard, que dictaba que el leopardo de las nieves es patrimonio natural, por lo que hay que cuidar los ecosistemas en los que habita.

En 2015 se proclamó el año internacional del leopardo de las nieves y con ello los gobiernos aprovecharon para seguir trabajando por la conservación de esta especie tanto en el presente como en el futuro.

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Vídeo sobre la extinción del leopardo de las nieves:

Fuentes y referencias:

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Leopardo de las nieves, el gran cazador del Himalaya
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