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Extincion

Lagarto gigante de El hierro, uno de los últimos grandes reptiles

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El lagarto gigante de El Hierro es una de las especies de España que se encuentra en un mayor peligro de extinción. Quedan muy pocos ejemplares en el país, estando todos ellos en ciertas zonas específicas de la isla de El Hierro, en Canarias. Debido a su importancia en la región, se le considera como el mayor símbolo natural de la isla, junto con la sabina. Científicamente se le conoce como Gallotia Simonyi, nombre que se le puso en honor de Oskar Simony, famoso naturalista de Viena que llevó a cabo sus investigaciones a finales del siglo XIX.

Este lagarto pertenece al grupo de los reptiles en peligro de extinción, aunque no es el único. Existen otras especies que también están amenazadas como la culebra ciega, la tortuga lora o el gavial de ganges. Aprende más sobre la culebra ciega o lee esta página sobre ta tortuga lora.

¿Cómo es el lagarto gigante de El Hierro?

El de El Hierro es un lagarto que, a simple vista, presenta unas características similares a las de los demás reptiles de esta misma especie. Aunque tiene otras que son específicas y que lo hacen único en el mundo:

  • Es más fuerte y robusto
  • Sus dimensiones son mayores llegando hasta los 70 centímetros de largo, aunque puede medir hasta un metro
  • La cola es muy larga y la cabeza bastante ancha
  • Predominantemente es marrón oscuro, pero existen ejemplares negros o grises, siendo la parte del vientre más clara y con unas manchas laterales en tonos amarillos
  • Mudan la piel en la época estival
  • Es omnívoro

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¿Cómo vive el lagarto gigante del hierro?

El lagarto gigante es endémico de la isla de El Hierro y los pocos ejemplares que quedan habitan en esta región, principalmente en el Roque Chico del Salmor. Esta zona cuenta con una vegetación donde predomina el matorral xerófilo y un suelo árido. Se trata de un islote pequeño de El Hierro de unos 40 metros de altitud.

Suele realizar sus actividades durante el día, siempre que las condiciones meteorológicas se lo permitan. Normalmente se dedica a tomar el sol, situándose sobre las rocas de la zona. Al ser omnívoro, en su dieta se incluye una amplia variedad de plantas y pequeños vertebrados como las hormigas, aunque de forma menos habitual, se puede alimentar de reptiles, aves o roedores.

Su crecimiento es bastante lento, llegando a vivir hasta los 20 años, aproximadamente. Y tiene muy agudizado el sentido del olfato, que es una buena arma para diferenciar y cazar a sus presas, ya sean vegetales o animales.

¿Qué subespecies del lagarto gigante de El Hierro se han extinguido?

Muchos estudios han estimado que, antiguamente, podría haber existido una subespecie del lagarto gigante de El Hierro en la zona, aunque no está probado al 100% y que actualmente está extinta.

  • Lagarto de Chico de Salmor: cuyo nombre científico era Gallotia Simonyi Simonyi y que se extinguió en la década de los años 30. La población de esta especie era reducida ya en su momento y desapareció por completo a causa de la caza. Hoy en día se pueden ver solo 10 ejemplares en museos.
  • Gallotia Goliath: una especie de mayor tamaño, de ahí su nombre. Había una pequeña población en Tenerife que presentaba unas características diferentes. Los especialistas detectaron la existencia de esta posible subespecie al encontrar restos subfósiles en la isla de El Hierro.
  • Otras subespecies: a través de otros análisis se ha sabido que pudo existir también el lagarto gigante de La Palma y el de La Gomera, aunque los expertos apuntan a que hay algunos ejemplares de estas dos subespecies todavía.

¿Cuál es su nivel de peligro de extinción?

El lagarto gigante de El Hierro es una especie que preocupa a los especialistas porque solo hay un área en la que se encuentra esta población en la actualidad. En concreto, la población conocida podría tener alrededor de unos 250 ejemplares. Por este motivo se trata de una especie catalogada como en peligro crítico de extinción. Desde principios de la década de los 80 se llevan a cabo estudios para determinar cuál es el número exacto de individuos que pertenecen a esta especie y que sobreviven:

  • 1982: Martínez-Rica realizó una primera estimación en la población del Risco llegó a la conclusión de que había alrededor de 200 lagartos gigantes.
  • 1985: un segundo recuento, esta vez de Machado, situó a esta población entre los 95 y 120 ejemplares.
  • 1997: la población de lagartos gigantes aumentó un poco, aunque no superaba los 150 individuos.

A partir de finales de los 90 otros estudios llegaron a la conclusión de que el número de ejemplares había aumentado de forma significativa, aunque seguían siendo muy pocos. En 1998 se estimó que la población había llegado a los 900, mientras que en 2000 superaría los 1.600 individuos. Estas estimaciones nunca han sido del todo precisas, pero en cualquier caso la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza considera que es una especie en peligro crítico. Esto ha llevado a que desde hace años las autoridades canarias están llevando a cabo numerosas medidas para evitar su completa extinción.

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¿Cuáles son las amenazas del lagarto gigante de El Hierro?

Son múltiples las amenazas que hoy en día afectan a la supervivencia del lagarto gigante de El Hierro, siendo las más importantes la caza, la presencia de depredadores, la acción del ser humano, el área restringida en la que habita y el tamaño tan pequeño de la población existente.

La caza

Sobre todo fue una causa principal hace unos años. Se dice que debido a la caza muchas de las subespecies del actual lagarto gigante de El Hierro desaparecieron, quedando solo una en el Risco porque apenas era conocida.

La acción del ser humano

El hombre ha sido el principal responsable de este peligro de extinción, entre otras cosas porque al asentarse en las zonas donde habitaba esta especie ha ido degradando su entorno natural al destruir los bosques. Además, el lagarto se ha convertido en algunas zonas en un producto para el consumo, por lo que es frecuente que se capturen estos animales para este fin.

Presencia de depredadores

A principios del siglo XV se introdujeron perros y gatos dentro del ecosistema de los lagartos gigantes. Estos animales se consideran los mayores depredadores de esta especie y han sido responsables de la desaparición de un gran número de ejemplares. Aunque la presencia de ambas está controlada, se estima que a día de hoy sigue siendo un verdadero peligro.

Área restringida

El lagarto gigante de El Hierro vive en una zona muy pequeña y no se encuentran ejemplares en otras áreas. Por este motivo cualquier cambio en su hábitat natural afecta negativamente a la población, puesto que no tienen otro área donde vivir.

Población reducida

El número de ejemplares es reducido, tratándose de una especie que se considera que cuenta con unos 300 individuos. Cualquier alteración en su entorno reduce notablemente la población, no teniendo otros ejemplares que ayuden a que pueda resurgir la especie fácilmente.

¿Cómo se asegura la supervivencia del lagarto gigante de El Hierro?

Desde el año 1986 se están tomando medidas para evitar la desaparición de esta especie. El lagarto gigante de El Hierro se ha incluido dentro de la Directiva Hábitat y el Convenio de Berna, mientras que también es una especie muy protegida por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza. Entre las medidas que se han puesto en marcha se encuentran:

  • Protección del hábitat.
  • Programa de cría en cautividad.
  • Plan de recuperación de 1985.
  • Control de gatos.

Las reintroducciones también han sido muy importantes, puesto que han ayudado a aumentar el número de ejemplares en la zona. En el Roque Chico del Salmor se reintrodujeron 36 individuos en 1999 y la tendencia ha sido positiva. En 2001 se introdujeron 86 ejemplares más en La Dehesa. Desde que comenzó esta iniciativa el número de individuos ha ascendido y se ha fijado un objetivo de establecer 7 núcleos de población dentro de estas zonas.

Vídeo sobre el Lagarto Gigante del Hierro:

Fuentes y referencias:

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