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Extincion

Gavial del Ganges, el cocodrilo más exótico del planeta

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El gavial del Ganges es una de las especies más peculiares que existen en todo el planeta. Se trata de un animal que forma parte de la familia Crocodilia y es la única que queda viva del género Gavialis. Parecido al cocodrilo, el gavial del Ganges tiene una característica llamativa: su largo y afilado hocico. Este animal endémico de la India se encuentra en grave peligro de extinción a la vista de que la población ronda alrededor de los 300 ejemplares a pesar de todas las iniciativas que se están llevando a cabo para su conservación. Dentro del mismo grupo de reptiles en extinción donde se encuentra este animal, también están presentes el lagarto del Hierro, la culebra ciega y la tortuga lora. Aprende mucho más del lagarto gigante del Hierro en esta web o lee este artículo sobre la culebra ciega-

¿Cómo es el gavial del Ganges?

La principal característica que lo diferencia de otras especies de la familia Crocodilia es su peculiar hocico. Es muy largo y bastante alargado, una prueba irrefutable de la evolución que ha tenido esta especie al tener que adaptarse a la alimentación que hay en el Ganges, donde habitan principalmente peces pequeños.

En la zona de las fosas nasales aparece una protuberancia que se encuentra situada justo en la punta exterior del hocico. Tiene unos ojos muy saltones y su cuerpo es similar al de un cocodrilo común, pero con las patas algo más pequeñas. Los machos pueden medir entre 3 y 5 metros y las hembras no superan los 4. El peso medio de la especie oscila entre los 160 kilos y los 250. En el agua se desenvuelven bien y son ágiles, mientras que en la superficie terrestre solo pueden deslizarse por el vientre. El cuerpo es cilíndrico y la cola muy aplanada.

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¿Cómo vive el gavial del Ganges?

El gavial del Ganges se encuentra en el norte de la India, más en concreto en las zonas pantanosas, principalmente en las áreas de ríos que tienen un gran población de peces y bancos de arena muy altos. ¿Qué más se puede decir del gavial del Ganges?

  • Es un animal de sangre fría, por lo que se calienta tomando el sol y utiliza el agua para refrescarse.
  • Se alimenta en grandes cantidades. Los adultos prefieren tomar peces y pequeños crustáceos, mientras que los gaviales más jóvenes se alimentan de insectos, ranas y renacuajos.
  • Las hembras utilizan los bancos de arena para anidar.
  • La protuberancia del hocico es un símbolo característico de los gaviales adultos, que sirve a las hembras para reconocerlos y llevar a cabo el apareamiento.
  • En las épocas menos calurosas están más tiempo fuera del agua.
  • Son animales cuya principal actividad la realizan en horas diurnas.

¿Cuántas subespecies del gavial del Ganges se han extinguido?

Según los expertos, tanto los gaviales como sus parientes se agrupan según las características específicas que presentan, aunque todos ellos tienen una taxonomía similar. Se dice que los gaviales forman parte de dos familias, la Crocodylidae (cocodrilos) y la Alligatoridae (lagartos y caimanes). A lo largo de los años se ha visto cómo muchas subespecies de gavial del Ganges se han extinguido, sobre todo dentro de la familia Crocodylidae. Estas son las subespecies extintas de la familia Gavilidae, subfamilia Gavialinae y género Gavialis:

  • Gavialis curvirostris: se cree que estuvo presente en la época del Mioceno, principalmente en la región de Pakistán.
  • Gavialis breviceps: se han encontrado restos en Dera Bugti (Pakistán).
  • Gavialis browni: vivió hace 5 millones de años en Pakistán y se diferencia del actual principalmente porque tenía los ojos menos separados.
  • Gavialis bengawanicus: se han encontrado fósiles de esta especie extinta en Indonesia y Tailandia.
  • Gavialis lewisi: los pocos restos fósiles que hay de esta especie datan de la época del Plioceno en la India.

¿Cuál es su nivel de peligro de extinción?

La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) cataloga al gavial del Ganges como una especie que se encuentra en peligro crítico de extinción. Según los expertos, desde el año 1930 la población de gaviales ha disminuido notablemente. Así ha sido la evolución de su proceso de extinción:

  • 1930: se calcula que existían entre 5.000 y 10.000 gaviales en la zona de la India.
  • 1940: el número de ejemplares disminuye a los 200 aproximadamente, lo que supuso un descenso de más del 95%.
  • 1972: el gobierno de la India la proclama como especie protegida y comienzan a tomarse medidas para que aumente la población.
  • 1997: hay un ligero ascenso y se estima que había alrededor de 430 gaviales adultos.
  • 2006: se registra otro descenso hasta los 182 ejemplares.
  • 2007: quedan entre 200 y 300 individuos adultos en todo el mundo.

En los últimos 10 años la población de gaviales del Ganges se ha reducido en torno a un 80%. En la actualidad algunos programas de rehabilitación han hecho que el número de adultos reproductores se encuentre en 500 aproximadamente, y si se cuentan también los ejemplares no reproductores, puede haber un máximo de 1.000, cifras preocupantes que sitúan al gavial del Ganges en un estado crítico de peligro de extinción.

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¿Cuáles son las amenazas del gavial del Ganges?

El gavial del Ganges es una de las especies en peligro de extinción dentro de los reptiles que sobreviven en la actualidad que se enfrentan a un mayor número de amenazas, siendo siete las principales:

  • Pesca.
  • Alteración del hábitat.
  • Agricultura.
  • Consumo.
  • Contaminación.
  • Uso humano.
  • Depredadores.

La pesca

En la zona de la India cada vez es más frecuente llevar a cabo prácticas de pesca, lo que provoca que los gaviales queden atrapados en las mallas que se utilizan para este fin. Muchos ejemplares adultos y jóvenes mueren por ello casi diariamente.

Alteración del hábitat

En los ríos donde habita el gavial del Ganges se han producido modificaciones que alteran el entorno natural del animal. El principal problema son las presas que han hecho que el río tenga un caudal estacional en vez de perenne, dificultando su movilidad por ellos y la pérdida de alimentos.

Agricultura

Durante la estación seca los ríos de esta zona de la India bajan su nivel y es el momento que se aprovecha para plantar cultivos, sobre todo de calabaza. Este tipo de actividad se lleva a cabo en zonas donde suelen anidar los gaviales, por lo que dificulta el nacimiento de las crías.

Consumo

Los huevos de los gaviales del Ganges son un alimento común para las personas en la India. Es habitual que para ello los ciudadanos asalten los nidos. Durante los años 2001 y 2005 muchos nidos fueron arrasados, aunque a partir de 2006 parece que esta práctica se ha reducido.

Contaminación

Las aguas de los ríos pueden verse contaminadas por los deshechos y vertidos. En 2008 la contaminación hizo una auténtica criba, muriendo numerosos adultos de esta especie.

Uso humano

Muchas partes del gavial del Ganges, como las glándulas, la grasa o incluso las excreciones de los machos se utilizan en Nepal y en la India como componentes básicos para elaborar tratamientos medicinales tradicionales.

Depredadores

Los huevos de los gaviales del Ganges son muy valiosos para un gran número de depredadores que habitan también en las mismas zonas, como es el caso de los jabalíes, lagartos o las ratas.

¿Cómo se asegura la supervivencia del gavial del Ganges?

Desde el año 1975 se han puesto en marcha iniciativas para asegurar la conservación del gavial del Ganges. En esa fecha se originó el Proyecto Cocodrilo respaldado por las autoridades indias y con la ayuda del Fondo de Desarrollo de las Naciones Unidas y la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación. Otra iniciativa es la cría en cautiverio que se lleva a cabo tanto en el Santuario Nacional Chambal (Uttar Pradesh) como en el Centro de Crianza Gharial en el Parque Nacional Chitwan (Nepal). En ambos se incuban los huevos durante 2 o 3 años y posteriormente se liberan en las zonas propicias para que el gavial del Ganges pueda desarrollar su hábitat correctamente.

Vídeo sobre el Gavial de Ganges:

Fuentes y referencias:

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