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Frailecillo atlántico, las aves más mágicas del planeta

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El frailecillo atlántico es una especie de ave que pertenece a la familia Alcidae, siendo el único frailecillo que es autóctono del océano Atlántico. Aunque esta especie es muy común, también pueden encontrarse otras similares de frailecillo en la parte noreste del Pacífico. La del Atlántico es la especie que actualmente se encuentra en peligro de extinción. Su estado, por el momento, no es demasiado preocupante, pero se estima que el número de ejemplares ha disminuido notablemente en los últimos años.

El frailecillo atlántico es una ave que pertenece a la lista de aves en extinción, que puedes leerla aquí. Otras de las aves que están en dicho grupo son el loro gris, del que puedes saber más, el búho nival, del que puedes tener más información o el guacamayo azul, del que puedes leer este artículo.

¿Cómo es el frailecillo atlántico?

Los frailecillos atlánticos son animales de tamaño pequeño. Rara vez superan los 30 centímetros de longitud y su peso va acorde con la altura, rondando entre los 400 y 650 gramos al hacerse adultos. Apenas hay diferencias entre las hembras y los machos, aunque ellas pueden resultar un poco más pequeñas. Tanto la parte inferior como sus mejillas están cubiertas por un plumaje de color blanco, mientras que la parte superior tiene plumas más oscuras, de tonalidades negras. Peculiarmente, en la época invernal las mejillas cambian de color a un tono gris o más oscuro.

Posee una gran velocidad de vuelo, pudiendo llegar a alcanzar hasta los 90 kilómetros por hora. Es un experto nadador, siendo capaz de aguantar unos 20 segundos a profundidades de 60 metros. Sus patas son naranjas y el pico rojo y negro y suele mudar la piel en invierno cuando se encuentra en el mar. Los ojos tienen una forma triangular y su color predominante es el marrón o azul muy oscuro. La característica distintiva del frailecillo atlántico es el pico, bastante ancho, pudiendo variar de tamaño según la edad del individuo.

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¿Cómo vive el frailecillo atlántico?

Esta especie se encuentra principalmente en regiones como Noruega, Groenlandia, Islandia y Terranova. Habitualmente los inviernos los pasa en mares fríos como los del norte y en primavera coincidiendo con la época del apareamiento, regresa a la costa. ¿Qué más se puede decir de esta especie?:

  • Suele anidar en puntos muy altos y lo hace en colonias.
  • Su crecimiento es veloz, llegando los polluelos a ser adultos después de 6 semanas.
  • Pasa gran parte del año lejos de tierra.
  • Es un ave muy sociable,
  • Tiene el sentido de la vista muy bien agudizado.

Su alimentación es poco variada, puesto que el elemento principal de su dieta son los peces, aunque también pueden comer camarones, crustáceos, gusanos y moluscos.

¿Cuál es su nivel de peligro de extinción?

Durante muchos años el frailecillo atlántico se ha considerado como una especie de preocupación menor, sin embargo la disminución de esta especie ha hecho que pase a tener el estado de vulnerable. Así lo catalogó la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) en el año 2015.

Esta especie lleva disminuyendo desde el siglo XIX, principalmente por la captura masiva de huevos y ejemplares adultos. En Europa el declive fue mayor a partir del siglo XX, motivo por el que se tomaron medidas al respecto en la década de los 70 para preservar su conservación, algo que ha tenido éxito en las colonias del norte. Sin embargo, en la parte sur los frailecillos siguen disminuyendo debido a que no llevan a cabo bien la reproducción en aguas más cálidas.

Según los últimos estudios de los expertos, esta tendencia seguirá presente en el futuro, lo que hará que la población de frailecillos atlánticos en Europa siga reduciéndose entre el 50% y el 80% de aquí al año 2065.

Por todo ello, en 2018 BirdLife International informó que esta especie se encuentra en la actualidad en peligro de extinción. Desde el año 1939 hasta el 2000, en la isla de Lundy (Inglaterra), donde había un mayor número de ejemplares, la población disminuyó de más de 3.500 pares de frailecillos a tan solo 10, cifras que han activado las alarmas sobre esta especie del Atlántico.

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¿Cuáles son las amenazas del frailecillo atlántico?

De entre las muchas causas que hoy en día amenazan al frailecillo atlántico, hay que destacar cuatro principalmente que son las responsables de que el número de ejemplares cada vez: se esté reduciendo más:

  • La contaminación.
  • El cambio climático.
  • La caza.
  • El turismo.

Contaminación

Hay que tener en cuenta que el frailecillo atlántico pasa la mayor parte del año en el océano abierto, por lo que es habitual que sea víctima de vertidos o derrames de petróleo, entre otras cosas similares. Muchas de las aves que habitan en estas aguas mueren por inhalar o estar en contacto con estas sustancias, ya que resultan ser muy tóxicas para ellas. La contaminación de las aguas provoca en el frailecillo atlántico una inflamación de las vías respiratorias, así como daños en el intestino, los riñones y el hígado. Además, afecta a la reproducción de la especie. Habitualmente mueren en alta mar, aunque hay un pequeño porcentaje de frailecillos (2%) que lo hacen en la costa.

El cambio climático

Las modificaciones que se producen actualmente en el clima terrestre afectan principalmente a los ejemplares que habitan en la parte norte del océano Atlántico. La causa principal es el aumento de la temperatura en estas zonas debido al calentamiento global. El frailecillo atlántico no está preparado para soportar grandes olas de calor, por lo que esta es una causa importante en relación a la desaparición de esta especie. También hay que tener en cuenta que el cambio climático puede afectar a otras especies de peces, como es el caso del arenque, que a su vez es uno de los alimentos esenciales de la dieta de los frailecillos. Por ello, un aumento desmesurado de temperatura de las aguas hace que esta especie cuente con menos alimentos.

La caza

En regiones como Stóra Dímun, en las Islas Feroe, el frailecillo atlántico es un alimento de consumo y su carne está muy valorada. Es aquí donde se produce una mayor caza de esta especie, lo que ha hecho que se reduzca el número de ejemplares. Se capturan y se comen de diversas formas, frescos, en salmuera, ahumados… Los huevos también se comen y sus plumas se utilizan para elaborar todo tipo de artículos. Otra de las aves amenazadas por la caza es la codorniz, de la que puedes saber todo en https://extincion.online/codorniz/.

El turismo

Al ser unas aves muy llamativas, es habitual ver a los turistas acercarse a ellas o a las zonas donde habitan para verlas mejor. Pero este acercamiento puede ser contraproducente, puesto que pone en peligro las colonias de frailecillos.

¿Cómo se asegura la supervivencia del frailecillo atlántico?

Hace relativamente poco tiempo que el frailecillo atlántico ha pasado a ser vulnerable a la extinción y por este motivo son pocas las iniciativas que se han llevado a cabo hasta ahora para asegurar su supervivencia. En cualquier caso, en 1973 surgió el Project Puffin con el objetivo de rehabilitar la población de frailecillos en el Golfo de Maine, lugar preferido de esta especie para anidar.

Se han hecho numerosas modificaciones de este proyecto, llegando a calcularse alrededor de 150 pares de ejemplares en la zona en 2014. Dicho proyecto no solo sirve en la actualidad para seguir rehabilitando la población en esta área, también se utiliza para conocer mejor la forma de vida de estos animales. En las regiones donde se registra un mayor número de frailecillos atlánticos, es habitual que las zonas donde habita estén protegidas y que la caza de la especie se haya prohibido. En las regiones en las que se permite la caza, la sobreexplotación también está prohibida, llegando a ser una práctica ilegal con multas económicas y hasta pena de cárcel.

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Vídeo sobre el grailecillo atlántico:
Fuentes y referencias:

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