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Extincion

Elefante asiático, una de las grandes maravillas del mundo animal

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El elefante asiático es desde 1986 una especie en peligro de extinción y la única superviviente del género Elephas. La población de esta especie ha disminuido en los últimos 70 años sobre todo por la caza furtiva y la degradación de su hábitat. La denominación de Elephas maximus se acuñó por primera vez en 1758 por Carl Linnaeus, médico y zoólogo sueco. La particularidad de esta especie es que no habita en la región donde se originó, puesto que es natural de África subsahariana (Plioceno) y posteriormente emigró al sur asiático.

¿Cómo es el elefante asiático?

El elefanta asiático es a día de hoy el animal más grande que habita en Asia, sin embargo su tamaño es inferior al de los elefantes africanos. En este sentido hay que decir que la altura no es la misma para los machos que para las hembras, puesto que los primeros pueden rozar casi los 3 metros, mientras que las hembras no superan los 2.5 normalmente. En cuanto al peso, la media de los machos se sitúa en las 4 toneladas y las hembras en unas 2.7. ¿Qué otras características presenta el elefante asiático?

  • Tiene orejas pequeñas con los bordes doblados de forma lateral.
  • Sus pies son grandes, con cinco uñas en los antepiés y cuatro en las patas traseras.
  • Cuenta con unos 60.000 músculos en el tronco, que es prensil y muy sensible.
  • Posee un alto sentido olfativo.
  • Los machos tienen dos colmillos, mientras que las hembras suelen carecer de ellos.
  • La piel habitualmente es de color grisácea y es arrugada y suave, además de tener bastante grosor.
  • Es un animal de sangre caliente, llegando a tener una temperatura corporal media de unos 36 grados.

Como un dato más añadido, se cree que el elefante asiático es muy inteligente, puesto que tiene un gran volumen de corteza cerebral que ayuda al procesamiento cognitivo.

Este animal es un mamífero, de los que puedes conocer todas sus especies en extinción en esta página. Algunos de los animales que también son de este tipo y también están en extinción son el armadillo, el lobo ibérico, el oso pardo y el gorila de montaña. Aprende más sobre el armadillo haciendo click aquí, conoce los detalles de la posible extinción del lobo ibérico en esta web, sobre el oso partido puedes leer más o sobre el gorila de montaña puedes visitar este link.

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¿Cómo vive el elefante asiático?

El sudeste asiático es la principal zona donde habitan los elefantes asiáticos en terrenos desde la India hasta el oeste de Nepal y el sur de Borneo. Suelen asentarse en bosques húmedos, pastizales o bosques tropicales de hoja perenne, entre otras zonas similares. Lo normal es que se sitúen en regiones con alturas desde el nivel del mar hasta los 3.000 metros, aunque los que habitan en el noroeste de la India, en la época estival, pueden migrar a zonas de más de esta altura.

Es crepuscular, por lo que su principal actividad la realiza al amanecer o atardecer

  • Es megahervíboro, alimentándose de materia vegetal exclusivamente, siendo comunes las leguminosas, juncias o palmeras.
  • Bebe como mínimo una vez al día, por lo que se sitúan cerca de una fuente de agua dulce.
  • Los elefantes machos adultos suelen ser solitarios, aunque las hembras van en grupo cuando tienen a sus crías.

La comunicación es muy importante en esta especie, aspecto por el cual utilizan el infrasonido para interaccionar entre ellos debido a que son capaces de oír sonidos de muy baja intensidad fácilmente. Su esperanza de vida es amplia, llegando a los 60 años de media.

¿Qué subespecies del elefante asiático se han extinguido?

Actualmente los expertos han estimado que existen 4 subespecies del elefante asiático, sin embargo anteriormente hubo otras que a día de hoy se consideran como extintas. ¿Cuáles son?

  • Elephas maximus asurus: subespecie que habitaba en Oriente Próximo. Era un elefante de gran tamaño que solía utilizarse para la guerra. Se cree que desapareció alrededor del año 100 a.C.
  • Elephas maximus rubridens: especie asentada en la región de China. Se dice que era un elefante que tenía la tonalidad muy oscura en contraposición con sus colmillos que eran rosados. Se extinguió a lo largo del siglo XV.

Los estudios han contemplado que estas dos subespecies extintas, han sido las antecesoras de las que hoy en día se conocen que son el elefante de Sri Lanka, el indio, el de Borneo y el de Sumatra.

¿Cuál es su nivel de peligro de extinción?

Hace muchos años que el elefante asiático ha sido catalogado como una especie en peligro de extinción. De hecho, desde 1986 se encuentra dentro de la lista roja establecida por la UICN (Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza). Esto es así por el alto número de ejemplares que han desaparecido desde hace tiempo. ¿Qué ha pasado con el elefante asiático?

  • Hace 75 años (aprox): comienza el declive de esta especie, puesto que comienza a enfrentarse a una serie de amenazas que van en aumento.
  • 30 años atrás: la disminución de la población se hace más notable, quedando cada vez menos ejemplares en zonas como Borneo.
  • Año 2003: se estima que la población de elefantes asiáticos que vive en libertad se encuentra entre los 41.000 y 52.000 individuos en todo el mundo.
  • Últimos estudios: según los expertos, desde hace 60/75 años a ahora, la población de esta especie ha disminuido aproximadamente a la mitad.

A todo ello hay que añadirle el porcentaje de población que vive en cautiverio, como los que se encuentran en zoológicos. En estos casos ha habido un aumento de la tasa de mortalidad y la población cada vez es menor, teniendo en cuenta que el índice de nacimientos es bastante bajo.

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¿Cuáles son las amenazas del elefante asiático?

Son muchas las amenazas a las que se enfrentan los elefantes asiáticos en la actualidad, siendo la más significativa el conflicto constante que mantiene con el ser humano. El humano es el principal problema de esta especie por diferentes motivos:

  • Deforestación.
  • Caza.
  • Cautiverio.

Deforestación

Cada vez con más frecuencia el ser humano destruye bosques y otras zonas naturales para construir nuevas edificaciones o por el cultivo, por poner varios ejemplos. Este tipo de acciones están haciendo que el elefante asiático pierda su hábitat o que este se degrade poco a poco. La pérdida del hábitat a una gran amenaza para esta especie que cuenta cada vez con menos espacio para asentarse y tiene menor número de alimentos.

La caza

La caza es otra amenaza importante, puesto que se capturan y matan a estos animales para obtener dos cosas de valor en el mercado, por un lado el marfil y por otro, la piel. Hay que tener en cuenta que el marfil es uno de los materiales que aporta mayor economía y cazando a un elefante asiático se va a obtener una gran cantidad de marfil. Es por ello que se produce la caza furtiva, sobre todo en zonas de Asia oriental donde el mercado es más exigente con este material. Por su parte, la piel también es muy valiosa puesto que es un ingrediente habitual en la medicina china o se utiliza para fabricar perlas ornamentales.

Cautiverio

Finalmente hay que hablar del cautiverio. Más allá de los zoológicos que utilizan a estos animales como expositores, en Tailandia principalmente, los elefantes jóvenes se capturan porque son muy útiles para el turismo. Algunos se llevan a parques de atracciones para que hagan espectáculos de acrobacia mientras que otros pueden servir como medio de transporte.

¿Cómo se intenta asegurar la supervivencia del elefante asiático?

Para asegurar la supervivencia del elefante asiático se están tomando una serie de medidas y se han creado programas específicos entre los que se destacan:

  • Icono cultural: el elefante es un icono en la cultura tradicional de la India y Occidente es por ello que se realizan movilizaciones para que se deje a un lado su cautiverio y se vea este animal como el patrimonio que es.
  • Hábitat: se llevan a cabo programas de conservación exclusivos en zonas donde habita esta especie, teniendo muy en cuenta la naturaleza de cada paisaje.
  • Concienciación: es otra de las iniciativas: concienciando a las personas sobre la importancia de la conservación de estos animales y su hábitat.

A través de estas iniciativas y otras similares, se pretende que el elefante asiático sobreviva al curso de los años y siga siendo una de las especies más emblemáticas del mundo.

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Vídeo educativo sobre el elefante:

Fuentes y referencias:

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